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LARRY PAGE ET SERGEY BRIN – Les duettistes qui ont simplifié et propagé l’usage d’Internet

Le «miracle Google» tient surtout à sa fulgurance : début 1998, deux étudiants de l’université de Stanford développent un projet de recherche pour faciliter leurs pérégrinations sur le Net. Quinze ans plus tard, ce projet est devenu l’une des plus importantes firmes mondiales, qui offre un service dont personne n’imaginerait pouvoir se passer. D’après une étude du cabinet MillwardBrown de 2012, Google est, après Apple, la marque mondiale la plus puissante, devançant Microsoft et Coca- Cola. Quant aux cofondateurs Lariy Page (P-DG) et Sergey Brin (projets spéciaux), leur patrimoine cumulé s’élève à quelque 45 milliards de dollars en 2013, selon le magazine «Forbes». Une ascension éclair qui bouscule tous les schémas de croissance habituels des entreprises.

Nombre « googol »

Cette «success story» respecte pourtant à la lettre la mythologie de la start-up : elle débute dans un garage de la Silicon Valley et a pour protagonistes deux fondus d’informatique qui se nourrissent de pizzas. Lorsqu’ils se rencontrent, les deux geeks s’intéressent à la même problématique: en téléchargeant des pages sur le Web, ils constatent que le mode de sélection retenu par les moteurs de recherche laisse à désirer.

D’où leur idée de créer un logiciel fondé non sur la récurrence de mots-clés, mais sur un algorithme hiérarchisant les pages en fonction du nombre de hens qui pointent vers elles. Ils baptisent leur projet Google (proche de «googol», mot qui désigne le nombre composé du chiffre 1 suivi de 100 zéros), pour donner la mesure de l’immensité de la quantité d’informations que leur moteur doit traiter.

Le garage est vite encombré de machines et il faut déménager. Au rack de 88 ordinateurs initialement bricolé succède un réseau en comportant 3 000. Brin et Page sont persuadés que les moteurs de recherche Altavista et Excite vont s’arracher leur logiciel pour améliorer leurs performances. Mais nul ne voulant investir le moindre dollar dans leur invention, ils vont la commercialiser eux-mêmes. Ils lèvent donc 100.000 dollars et fondent en août 1998 Google Inc.

Succès explosif

Début 1999, Google traite 100 000 requêtes quotidiennes. Deux ans plus tard, 100 millions, dont la moitié proviennent d’internautes vivant en dehors des Etats-Unis. L’entreprise annonce alors qu’avec un milliard de pages Web indexées, elle est le premier moteur de recherche mondial. Selon la formule de Larry Page, «vous pouvez désormais trouver en moins d’une demi- seconde une page nichée dans une pile de papier haute de 100 kilomètres».

Quatre ans après sa création, la société affiche une insolente réussite financière : 440 millions de dollars de chiffre d’affaires et 100 millions de bénéfices, grâce à l’usage intelligent de la publicité. Alors que tous les autres sites multiplient les bannières, Brin et Page favorisent la publicité discrète (la page d’accueil en est même vierge) et ciblée (les liens promotionnels varient selon le thème de la recherche). Et c’est une véritable machine de guerre. L’an dernier, Google drainait ainsi 41% de la publicité en ligne aux Etats-Unis.

En 2004, les deux compères prennent une décision cruciale : ils recrutent un P-DG pour gérer leur entreprise. Eric Schmidt, de vingt ans leur aîné, a dirigé Sun Microsystems et Novell, deux poids lourds de l’informatique. Le duo, devenu trio, introduit Google en Bourse, levant ainsi 2 milliards de dollars. De quoi élargir le champ d’activité de l’entreprise en misant à la fois sur la recherche et sur le rachat d’autres firmes innovantes. Aujourd’hui, les services offerts par le groupe sont aussi divers qu’ingénieux: Google Earth, Google Maps et Street View permettent de localiser et de visualiser en un clic tout lieu du globe ; Picasa et YouTube rendent possibles le stockage et le visionnage partagé de photos et vidéos personnelles; Google Books s’est fixé pour objectif de numériser et de mettre à la disposition de tous une bibliothèque universelle ; les lunettes Google Glass permettent d’afficher des mails ou des vidéos dans le champ de vision de celui qui les porte. Toutes ces innovations ont renforcé la domination de Google. Son chiffre d’affaires a atteint 50 milliards de dollars et le bénéfice 10,7 milliards en 2012. Quant au moteur de recherche, il détient 65% du marché mondial, loin devant le chinois Baidu (8%) et l’américain Yahoo! (5%).

Projets personnels

Pour accompagner cette montée en puissance, le garage des débuts a laissé place à «Googleplex», un siège social très spécial. Masseur, dentiste, pressing, crèche, salle de gym… Tout est fait pour que la créativité des salariés se donne libre cours et que l’innovation permanente soit le levier de la croissance. Inspirée des méthodes de la recherche universitaire, la règle des 20% offre à chacun un jour par semaine pour mener ses propres projets. C’est ainsi que Krishna Bharat, creusant une intuition liée aux attentats du World Trade Center, a inventé Google News, afin que chacun dispose à tout instant d’une information exhaustive concernant l’actualité mondiale. Lariy Page, qui a repris les commandes en 2011, explore désormais d’autres univers, comme la réalité augmentée ou les voitures sans pilote.

Les leçons de leur succès

Mettre en place des méthodes de travail favorisant la créativité

Se fixer très vite de nouveaux objectifs après un succès

Adopter une «saine désinvolture» face aux défis difficiles à relever

 

■ Mathieu Carquain.

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